John Legend mag naar aanleiding van de wereldhit All Of Me dan bekend staan als romantische knuffelbeer, maar is zijn muziek echt zo zoet als het klinkt? Of schuilt er een hidden edge in de lyrics?

Dat de (zelf verklaarde) levende legende (hij werd geboren als John Stephens!) aanstaande vrijdag in de Ziggo Dome staat, vonden wij een goed excuus om eens wat verder te kijken dan zijn feel good sound en te ontdekken waar hij nou eigenlijk over zingt.

De betekenis van het repertoire van John Legend aan de hand van 5 hits van 5 verschillende albums:

5. Used To Love U – John Legend (Get Lifted, 2004)

Nadat Legend al hoge ogen had gegooid met het verzorgen van de pianopartij op Lauren Hill’s Everything Is Everything, zijn bijdrage aan de muziek van o.a. Alicia Keys en Janet Jackson en het zingen van de hooks voor Jay-Z en Kanye West, verscheen in 2004 dan eindelijk zijn eigen debuut album: Get Lifted.

De eerste single die hij in Nederland uitbracht was Used To Love U, een nummer over een liefde die voorbij is:

Baby, when I used to love you
There’s nothing that I wouldn’t do
I went through the fire for you
Anything you asked me to

But I’m tired of livin’ this lie
It’s getting harder to justify
I realized that I just don’t love you
Not like I used to
Used To Love U – John Legend

Dit nummer is representatief voor de inhoud van de rest van het album. Het is een eerlijke mix over het leven waarin allerlei thema’s aan bod komen: liefde (Ordinary People, So High en Stay With You), seks (Let’s Get Lifted en Let’s Get Lifted Again), nostalgische familie herinneringen (I Don’t Have To Change) en het vieren van een overwinning (Live It Up). Tot slot, en dat vind ik vrij opvallend, gaan maar liefst 3 nummers over vreemdgaan; She Don’t Have To Know en Number One en I Can Change. Als je naar de rest van dit lijstje kijkt, zouden dit zo maar eens John’s wilde haren kunnen zijn..

Hoe dan ook, Get Lifted werd genomineerd voor maar liefst 8 Grammy’s en won er 3. Een mooi begin van zijn grootse carrière!

4. P.D.A. (We Just Don’t Care) – John Legend (Once Again, 2006)

De echte doorbraak in Nederland kwam met het album Once Again in 2006. Met nummers als Save Room, Heaven en Stereo was Legend niet van de radio af te slaan. Net als zijn debuut bespreekt dit album thema’s uit het leven van alledag. De meest opvallende is wat mij betreft P.D.A. (We Just Don’t Care).

P.D.A. staat voor ‘Public Display of Affection’ en John zoekt hierin de randjes op:

Let’s go to the park
I wanna kiss you underneath the stars
Maybe we’ll go too far, we just don’t care
We just don’t care, we just don’t care

You know I love it when you’re loving me
Sometimes it’s better when it’s publicly
I’m not ashamed, I don’t care who sees
Just hugging and kissing our love exhibition

Ja ja, hij heeft er zin in en wil zijn liefje niet alleen meenemen naar de brandtrap:

We rendezvous up on the fire escape
I like to set off an alarm today
The love emergency don’t make me wait
Just follow I’ll lead you, I urgently need you

Maar ook naar het restaurant waar zij werkt:

I see you closing down the restaurant
Let’s sneak and do it when your boss is gone
Everybody’s leaving we’ll have some fun
Or maybe it’s wrong but you’re turnin’ me on

En het huis van zijn schoonmoeder (!):

Ooh, we’ll take a visit to your mama’s house
Creep to the bedroom while your mama’s out
Maybe she’ll hear it when we scream and shout
But we’ll keep it rocking until she comes knocking
P.D.A. (We Just Don’t Care) – John Legend

Hoe vaak heb jij deze cheeky teksten van Mr. Legend luidkeels meegezongen? 🙈

3. Wake Up Everybody – John Legend & The Roots, feat. Common & Melanie Fiona (Wake Up!, 2010)

Tijdens de Amerikaanse verkiezingscampagne van 2008 steunde de John Legend Barack Obama actief en dit inspireerde hem om ’t land eens wakker te schudden met een nieuw album. Samen met The Roots bracht hij Wake Up! uit; een verzameling covers van protestsongs uit de jaren ’60 en ’70 van artiesten als Marvin Gaye en Donny Hathaway.

Titelsong Wake Up Everybody is dan ook niet geschreven door Legend, maar door Harold Melvin & the Blue Notes. Ondanks dat de lyrics dus geleend zijn, zijn ze te mooi om te laten liggen:

Wake up everybody
No more sleepin’ in bed
No more backward thinkin’
Time for thinkin’ ahead

The world has changed
So very much
From what it used to be
There is so much hatred
War and poverty

Wat kan eraan gedaan worden?

Wake up, all the teachers
Time to teach a new way
Maybe then they’ll listen
To what’cha have to say

Ook is er een taak voor de artsen:

Wake up, all the doctors
Make the old people well
They’re the ones who suffer
And who catch all the hell

En voor de bouwers:

Wake up, all the builders
Have to build a new land

Eigenlijk geldt dit voor iedereen…

The world won’t get no better
If we just let it be
The world won’t get no better
We gotta change it,
Just you and me
Wake Up Everybody – John Legend & The Roots, feat. Common & Melanie Fiona

Deze lyrics zijn geschreven in de tijd dat Nixon president was van Amerika en zijn een interpretatie van de maatschappij in die tijd. Legend vond ze ook in 2008 weer relevant en aangezien vandaag de dag verbeteringen in het (Amerikaanse) onderwijs, milieu en de gezondheidszorg nog steeds hot topics zijn, past het nummer nog steeds. Misschien wordt het tijd om eens te stoppen met snoozen en deze lyrics om te zetten in actie?

2. All Of Me – John Legend (Love In The Future, 2013)

In 2013 brengt Legend het album Love In The Future uit. Zoals de titel al doet vermoeden, is dit een echte ode aan de liefde.

Prille liefde komt aan bod in The Beginning, in Hold On Longer vraagt Legend zijn geliefde door te zetten op het moment dat de relatie niet helemaal lekker loopt, in Tomorrow plukt hij de dag; ze hebben toch al veel te lang gewacht?, Wanna Be Loved gaat over eenzaamheid en Open Your Eyes bespreekt het je rot voelen over een liefde die je niet hebt, maar er wel blijkt te zijn als je je ogen opent. Voor elk wat wils dus 😉

De grote klapper van dit album is natuurlijk All Of Me. Legend schreef dit nummer voor het model (en toen nog verloofde) Chrissy Teigen en ze spelen samen de hoofdrol in de music video die ze een paar dagen voor hun bruiloft aan het Como Meer in Italië opnamen.

Het was niet de eerste (of laatste) keer dat Chrissy in een clip van John verscheen; ze hebben elkaar in 2007 namelijk leren kennen op de set van de clip Stereo. Wat liefde op de werkvloer niet allemaal teweeg kan brengen, blijkt uit de volgende lyrics:

What’s going on in that beautiful mind?
I’m on your magical mystery ride
And I’m so dizzy, don’t know what hit me
But I’ll be alright

Deze liefde is overweldigend. In John’s woorden:

My head’s under water
But I’m breathing fine
You’re crazy, and I’m out of my mind

En dan volgt het (mierzoete) couplet:

‘Cause all of me loves all of you
Love your curves and all your edges
All your perfect imperfections

Give your all to me, I’ll give my all to you
You’re my end and my beginning
Even when I lose, I’m winning
‘Cause I give you all of me
And you give me all of you, oh
All Of Me – John Legend

Dit perfecte plaatje van de perfecte liefde bleef niet onopgemerkt; de clip werd meer dan 1,1 miljard (!) keer bekeken op YouTube en het nummer werd maar liefst 12,3 miljoen keer verkocht. DJ Tiësto ontving zelfs een Grammy voor de All Of Me-remix die hij als verjaardagscadeautje voor Legend maakte.

1. Love Me Now – John Legend (Darkness And Light, 2016)

Eind 2014 schreef Legend samen met rapper Common het nummer Glory voor de film Selma. Selma vertelt het verhaal van het leven van Martin Luther King en de grote protestmars die er uiteindelijk voor zorgde dat donkere Amerikanen stemrecht kregen. Legend won een Oscar voor dit liedje en zegt tijdens de uitreiking: “Nina Simone said it’s an artists duty to reflect the times in which we live” en “Selma is now, the struggle for justice is right now. (…) When people are marching with our song, we want to tell you we are with you, we see you, we love you and march on.”

Het is dan ook niet verwonderlijk dat het album Darkness And Light dat niet lang daarna uit kwam een meer serieuze inslag heeft dan zijn romantische voorganger. Het is een manifest over sociale gerechtigheid, de voor- en nadelen van leven in de spotlights en behandelt uitdagingen en beloningen in de liefde.

De hit Love Me Now schreef Legend wederom voor Chrissy en deze keer ook voor zijn dochtertje Luna. Het mag dan wel (weer) een liefdesliedje zijn, maar wanneer je naar de clip kijkt, zie je dat het meest recente werk niet alleen een lichte, maar ook een donkere kant heeft.

Universele liefde in verschillende vormen staat centraal. Naast de liefde binnen de familie Legend, zien we de impact van een vliegtuigcrash in het Dominicaanse Puerto Plata. En wat betekent liefde in een vluchtelingenkamp in Irak? Of in het Standing Rock Reservation in North Dakota? Of na de schietpartij in gay nightclub Pulse in Orlando?

Ook in de lyrics lees je deze dubbelzijdige lading terug:

Pulling me further
Further than I’ve been before
Making me stronger

Shaking me right to the core, oh
I don’t know what’s in the stars
Never heard it from above, the world isn’t ours
But I know what’s in my heart
If you ain’t mine I’ll be torn apart

Dit is niet de soundtrack van een geïdealiseerd sprookje, maar een bemoediging om te leven in het nu:

I don’t know who’s gonna kiss you when I’m gone
So I’m gonna love you now, like it’s all I have
I know it’ll kill me when it’s over
I don’t wanna think about it, I want you to love me now
Love Me Now – John Legend

Zijn producer Blake Mills vat de boodschap van Darkness And Light wat mij betreft prachtig samen:

“This record goes against the grain, boldly reminding us that though darkness is abound, it is the light that will ultimately push us forward.”

John Ledgy?

Om nou te zeggen dat de muziek van John Legend edgy is.. niet echt. Maar hij is ook zéker niet (alleen) een romantische knuffelbeer!

De eerste twee albums die alledaagse thema’s bespreken zijn met de vele aandacht voor vreemdgaan en het nummer over John’s hang naar (exhibitionistisch) avontuur al minder zoet dan ze klinken. En wanneer je goed luistert naar Wake Up!, Glory en Darkness And Light zou je Legend zelfs activist voor sociale gerechtigheid kunnen noemen.

Dat zijn impact ook niet gering is, werd ontegenzeggelijk duidelijk toen hij in mei op de cover van Time Magazine prijkte: het vooraanstaande blad riep John Legend uit tot één van de 100 meest invloedrijke personen ter wereld.

Dat hij die legendarische achternaam aan het begin van zijn carrière aannam, kan gezien worden als arrogant, maar misschien is er wel helemaal niets misplaatst aan en was het eerder profetisch.. de tijd zal het leren!

X Marjolijn

P.S. En voor wie nou nóg niet overtuigd is dat het de moeite waard is om naar John Legends lyrics te luisteren.. Na het zien van onderstaand filmpje kun je écht niet meer ontkennen dat deze man werkelijk álles romantisch kan laten klinken 😂😂😂

Dus.. wees gewaarschuwd voordat je aan het (fonetisch) meezingen slaat! 😉

Meer lezen over Legend? Check dan zijn fijne nummers uit De beste birthday hits en Home Sweet Home.

 

Volg deze playlist ook op Spotify.

Share: